En protestlåt med varaktig relevans

Första inspelningen 1939 protesterade sången Strange Fruit för att symbolisera brutaliteten och racismen i lynchningen i USAs syd. Nu, mer än sjuttiotal år senare, är det sålunda sångens makt som rapparen Kanye West samplade spåra på hans senaste album Yeezus.

‘Lukten av kaprifoljen ger allt tillbaka. Det är lukten som förekommer i området vi bodde i. Honeysuckle var i blom.

Lynch mobs försökte och exekveras mer än 5.000 mestadels svarta män, kvinnor och barn för en rad misdemeanors.

Taboo subjectEmmett Till s mord och de bilder som publicerades av hans uppblåstrade, oförskämda kropp i en öppen kista delade Amerika men tog tabuobjektet till lynchning i det offentliga området.

En av dem som såg ett fotografi av Emmett är Sylvia Wong Lewis från New York.

Hon var åtta eller nio då och kommer ihåg oskyldigt att fråga sin far om någonting som någonsin hände i familjen.

Till hennes skräck svarade hennes pappa, ‘Ja’.

Det var bara år senare som vuxen att hon upptäckte att hennes stora morbror Warren hade anklagats för att försöka övergreppa en vit kvinna.

Han hade marscherat från fängelse i Ocean Springs, Mississippi av en grupp av 100 män till ett persimmonträd en mil ut ur staden där han skjutits och uppstod.

Det fanns en motvilje inom hennes familj, säger hon, för att diskutera lynching, vilket gör det svårt för henne att få reda på exakt vad som hände.

‘De säger att hunden inte skällde när han gick till sitt hus’, avslöjar hon att de förmodligen visste varandra och att hans död var möjlig hämnd för en affär mellan en svart man och en vit kvinna.

Inga gravnyhetsrapporter från 1901 beskriver den ‘ordnade och humana’ lynchningen av en ‘negro brute’ av stadens medborgare.

Dessa är de enda resterna av hans existens. Det finns ingen grav och det finns inga familjebilder.

‘Lynching betraktades som sport på något sätt’, säger Robert Meeropol. ‘Vykort togs av folkmassor av människor som pikar under hängande kroppar som visar människor som var stolta över vad de gjorde.’

Meeropol är den adoptiviska sonen till en judisk lärare, Abel Meeropol, som såg ett av dessa vykort på 1930-talet och uppmanades att skriva sången Strange Fruit senare för att bli känd av Billie Holiday.

Abel, som skrev under namnet Lewis Allan, var en civilrättsaktivist som antog Robert och hans bror efter att deras föräldrar, Ethel och Julius Rosenberg, exekverades av den amerikanska regeringen för att vara kommunistiska spioner i vad Meeropol trodde vara en ‘stats sponsrad ‘lynching’.

Han skrev underligt frukt som en attack mot de som begått det.

Det var aldrig en populär sång, och absolut inte bland svarta samhällen eller utanför progressiva städer som New York.